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CRISPR, nueva técnica de edición genética

La tecnología CRISPR, es una herramienta molecular o tijera microscópica para la edición del genoma de cualquier célula como la de los animales y humanos, ofreciendo a los científicos la oportunidad de curar enfermedades, mejorar cosechas, modificar animales de granja… El potencial de esta técnica está generando a su vez controversias sobre los efectos que puede tener a largo plazo en la evolución.

Imaginemos que se pudiera crear semillas de trigo resistentes a la sequía. O que se pudiera erradicar una enfermedad hereditaria con la modificación del código genético a través de una operación sencilla sobre el feto. O revivir una especie extinguida desde el ADN congelado como algo parecido a lo que ocurría en la película de Parque Jurásico.

Esto que puede parecer ciencia ficción, se está volviendo realidad gracias a un proceso denominado CRISPR (clustered regularly interspaced short palindromic repeats), el cual está revolucionando la ingeniería genética debido a su simplicidad, y convirtiéndose en el avance médico más importante desde el descubrimiento de las vacunas y los antibióticos.

Más que un invento, CRISPR es un descubrimiento basado en el hecho de que muchas bacterias de una sola célula tienen sistemas inmunitarios que contienen fragmentos repetitivos de ADN. Entre estas repeticiones idénticas se encuentran pequeños fragmentos de ADN interespaciados, que coinciden con el ADN de virus de exposiciones previas, lo que permite a las bacterias reconocer y repeler nuevos ataques. Cuando una bacteria que ha estado expuesta a un virus con anterioridad vuelve a encontrárselo, la secuencia actúa como unas pequeñas tijeras que lo recortan.

Con este conocimiento, Jennifer Doudna y Emmanuelle Charpentier, descubrieron que añadiendo una enzima —a la que apodaron Cas9 (proteína asociada a CRISPR 9)— y algunas proteínas guía, podían aplicar esas tijeritas en un determinado punto de cualquier genoma y recortar un gen.

 

La aplicación de este tipo de tecnología de edición de genes humanos puede ayudar a mejorar la salud, pero no está exenta de riesgos. Uno de los puntos más controvertidos es que cualquier cambio que se realice en el genoma humano se transmitirá a las generaciones futuras, y esas alteraciones pueden causar desconocidas e importantes mutaciones en las próximas décadas.

Además, está el hecho de que la tecnología CRISPR caiga en “malas manos” como pueden ser grupos terroristas o gobiernos corruptos que utilicen esta técnica para generar enfermedades mutantes contra la población.

En definitiva, la tecnología CRISPR podrá modificar la configuración genética de cualquier planta o animal (incluido el ser humano) con amplios beneficios para la sociedad como el tratamiento de enfermedades, pero cierto es que los científicos y organismos reguladores deberán observar con atención si estas técnicas se aplican para generar beneficios o si, por el contrario, generan nuevos problemas.

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