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La Propulsión Eléctrica Impulsará a la Aviación hacia su próxima Edad de Oro

Los años entre la Primera Guerra Mundial y la Segunda Guerra Mundial fueron notables en la historia de la aviación, hasta el punto de que ha sido bautizada como la Edad de Oro de la Aviación. El período se caracterizó por la evolución de los aviones, que pasaron de ser lentos biplanos de madera y tela a ser totalmente metálicos y más veloces, consiguiendo hitos como dar un servicio comercial transoceánico.

¿Podría estar la aviación en su segunda edad de oro? Tal tesis podría tener fundamento, dados algunos de los avances científicos que han surgido en los últimos años y aquellos que se incorporarán a la aviación convencional en un futuro no muy lejano, y que traerán cambios sísmicos al concepto de vuelo. Tomemos como ejemplo la propulsión eléctrica civil y comercial.

No hace mucho tiempo que la idea de los aviones propulsados eléctricamente parecía una perspectiva muy poco prometedora. Sin embargo, los avances en las tecnologías se han producido a un ritmo tan rápido que la aviación se encuentra una vez más en la cúspide de la transformación.

Mirando el progreso en la ciencia de la propulsión eléctrica en los últimos años a través de una lente diferente, el paralelismo con la industria automotriz y el concepto de los coches autónomos, es sorprendente. La tecnología autónoma esta tan en el punto de mira hoy en día que es fácil olvidar la resistencia inicial de Detroit (Motor City) a ella hace apenas siete u ocho años. Hoy en día, los fabricantes de automóviles y algunos de los mayores gigantes tecnológicos de Silicon Valley’s se apresuran a invertir grandes cantidades de dinero en un paisaje de transporte que está siendo remodelado rápidamente por la tecnología de autoconducción y la tendencia hacia trenes de transmisión eléctricos; incluso algunos fabricantes han establecido fechas límite en las que dejarán de fabricar vehículos propulsados por motores de combustión.

En la aviación, se están desarrollando cerca de 100 aviones de propulsión eléctrica en todo el mundo; más de la mitad se han descubierto en los últimos 18 meses, según Roland Berger Strategy Consultants, con sede en Múnich. El incentivo son las grandes reducciones de las emisiones de CO2 de la aviación.

Alrededor del 60 por ciento de los proyectos son liderados por empresas de nueva creación, y otro 30 por ciento es obra de grandes empresas aeroespaciales. Las instituciones académicas y gubernamentales, como la NASA, y un pequeño número de empresas no aeroespaciales representan el resto.

La mayoría de los proyectos se centran exclusivamente en la tecnología de baterías para la generación de energía totalmente eléctrica, destinada principalmente a aeronaves de la aviación general y vehículos de movilidad de aérea urbana. Los proyectos más ambiciosos para el transporte aéreo se orientan principalmente hacia la propulsión híbrido-eléctrica y el uso de combustibles a base de hidrocarburos para una mayor autonomía y/o potencia.

Honeywell es una de las dos principales empresas aeroespaciales que han exhibido equipos de prueba a gran escala para aeronaves híbridas y eléctricas. Safran ha hecho lo mismo.

A medida que los fabricantes de turbinas convencionales exploran tecnologías adaptadas al mercado de la propulsión eléctrica, se asocian con proveedores de sistemas eléctricos, motores y baterías. El súper proveedor United Technologies Corp. es una de las compañías aeroespaciales más grandes que invierte grandes sumas en estos campos afines. “A medida que avanza la tecnología de las baterías, tenemos que mantenernos igualmente agresivos en el avance de nuestras tecnologías subyacentes”, señaló David Gitlin, presidente de United Technologies Aerospace Systems.

La Unión Europea está financiando un programa de cuatro años de Arquitectura de Propulsión Eléctrica Híbrida Modular en el marco de su iniciativa de investigación Horizonte 2020, con el fabricante de aviones esloveno Pipistrel a la cabeza del proyecto. El programa explorará, entre otras áreas, si un sistema, que se someterá a pruebas utilizando aviones ligeros, puede ser escalado hasta llegar a aviones comerciales que transporten hasta 70 pasajeros.

Para ser claros, es poco probable que toda la energía eléctrica sea la fuente preferida para todas las formas de aviación. Se utilizarán diferentes arquitecturas de propulsión para diferentes tipos de plataformas, y el proceso eléctrico e híbrido-eléctrico se introducirá en fases. Es probable que comience con la aviación general, incluyendo taxis aéreos urbanos de corto alcance, seguido por aviones que vuelan a nivel regional, y luego aviones comerciales de largo alcance mucho más adelante.

En resumen, mientras que los aviones propulsados por baterías o por energía híbrido-eléctrica no estarán circulando en grandes cantidades en el corto plazo, habrá bancos de prueba a partir de 2019 para validar qué tecnología es la más adecuada para cada tipo de vehículo aéreo. La electrificación de la aviación está llegando y es probable que llegue más pronto que tarde, dada la extraordinaria variedad de programas de I+D en curso y el impulso que seguirá creciendo.

El resultado final es este: Mientras que los aviones propulsados por baterías o por energía híbrido-eléctrica no estarán circulando en grandes cantidades en el corto plazo, habrá bancos de prueba volantes a partir de 2019 para validar qué tecnología es la más adecuada para cada tipo de vehículo aéreo. La energía eléctrica en la aviación está llegando y es probable que llegue más pronto que tarde, dada la extraordinaria variedad de programas de investigación y desarrollo en curso y el impulso que seguirá creciendo.

Entre el desarrollo en serio de la propulsión eléctrica e híbrido-eléctrica, la rápida expansión de las aplicaciones comerciales de los sistemas aéreos no tripulados, el surgimiento del mercado de la movilidad aérea urbana y la naciente industria del turismo espacial, son inconfundibles los perfiles de una industria que se verá muy diferente en los próximos cinco a diez años.

Es discutible que, si esto se traducirá en una segunda edad de oro de la aviación, pero lo que es seguro es que, con cada generación de ideas, el ritmo de la innovación se está acelerando y el paisaje se está remodelando de manera profunda.

Como dijo Robert Thomson, socio de Roland Berger: “La propulsión eléctrica está marcando el comienzo de una era de innovación en el sector aeroespacial y de la aviación que no se había visto en décadas”.

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